The Amsler Integrator and the Burden of Calculation

David McGee

Abstract


British naval architects of the eighteenth and nineteenth centuries are often accused of failing to take a scientific approach to shipbuilding. This article explains this "failure" through an investigation of the context and culture of ship design practice, focusing on the relationship between plan drawing, scientific calculation and the advent of the Amsler Integrator. Measured plans drawings made predictive calculations possible. But calculations were so extremely long and tedious for so little gain that they were very rarely made. The Amsler Integrator promised to relieve designers of this "burden." A form of mechanical computer introduced in the 1880s, the integrator dramatically reduced the time it took to calculate a ship's stability and thus promised to make the application of science to shipbuilding a practical possibility.

Résumé

On accuse souvent les architectes navals britanniques des xvilf et XIXe siècles de ne pas avoir adopté d'approche scientifique à la construction des bâtiments maritimes. L'article que voici explique cette « omission » en menant enquête sur le cadre et la culture des méthodes de conception navale. Il s'attarde notamment aux liens entre la production de plans, le calcul scientifique et l'avènement de l'intégrateur d'Amsler. La production de dessins avec mesures a permis d'effectuer des prévisions. Néanmoins, ces calculs longs et fastidieux apportaient si peu qu 'on y recourait rarement. L'intégrateur d'Amsler promettait de soulager les concepteurs de ce «fardeau ». Sorte d'ordinateur mécanique introduit dans les années 1880, cet appareil a diminué de beaucoup le temps qu'il fallait pour calculer la stabilité d'un navire et rendu possible l'application des principes scientifiques à la construction navale.

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