Voyagers in the Vault of Heaven: The Phenomenon of Ships in the Sky in Medieval Ireland and Beyond

Michael McCaughan

Abstract


This paper explores the phenomenon of ships voyaging in the sky. Such fantastical sightings are considered primarily in an early medieval Irish context, but evidence from places as widely separated in time and place as thirteenth-century England and eighteenth-century Canada is also addressed. The earliest material representation of an Irish currach (skin boat) being rowed heavenwards is on an eighth-century carved stone pillar. By connecting this iconographie evidence to the appearance of ships in the sky above a Celtic monastery, a framework is established from which to investigate the "airship" mirabilia. Understanding the cultural gulf that exists between medieval and modern thinking is central to the concept of "ships in the air. " The paper addresses the significance of the ship as an enduring cultural metaphor and religious symbol and affirms these meanings.

Résumé

L'article se penche sur le phénomène des navires se déplaçant dans le ciel. Ces visions surréelles sont d'abord et avant tout examinées dans le contexte de l'Irlande médiévale, mais l'auteur présente aussi des observations aussi distantes dans le temps et l'espace que l'Angleterre du Xllf siècle et le Canada du xvnf siècle. La plus ancienne représentation d'un currach (bateau de peau) irlandais voguant dans le ciel orne une colonne en pierre du Vllf siècle. En reliant cette preuve iconographique à l'apparition de navires dans le ciel d'un monastère celte, on dispose d'un cadre permettant d'étudier la légende de ces embarcations. La compréhension du concept des « navires célestes » nécessite que l'on comprenne le gouffre culturel qui existe entre la pensée médiévale et la pensée moderne. L'article examine et confirme la signification du navire en tant que métaphore culturelle et symbole religieux persistant.

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