Material Culture and Military History: Test-Firing Early Modern Small Arms

Peter Krenn, Paul Kalaus, Bert Hall

Abstract


This article is in two parts. Part 1 summarizes the results of a series of test-firings of genuine early modem small arms carried out in 1988-89 by staff of the Landeszeughaus (Provincial Armoury) in Graz, Austria — a division of the Provincial Museum Administration. The results constitute the best quantitative data ever obtained about the ballistic characteristics (muzzle velocity, accuracy on target, penetrat-ing power of bullets) of early modern military small arms. Part 2 interprets the significance if the test findings. Early modern small arms under the best of circumstances were extremely inaccurate. Bullets lost most of their kinetic energy within 30-50 metres of flight. Pistols, however, tested better than might have been expected. The results confirm the views of some historians giving more weight to the role of the pistol in challenging the supremacy of the heavily armoured knight. This article demon-strates how information from material history is relevant to sweeping historical theses.

Résumé

Cet article est divisé en deux parties. Dans la première, Krenn et Kalaus résument les résul-tats d'une série de tirs d'essai d'armes légères authentiques des débuts de l'ère moderne, effectués en 1988-1989 par le personnel du Landeszeughaus (manège militaire provincial) de Graz, en Autriche, une division de l'Admi-nistration du musée provincial. Les résultats obtenus constituent les meilleures données quantitatives jamais recueillies au sujet des caractéristiques balistiques (vitesse initiale, justesse du tir, pouvoir de pénétration des balles) des armes légères utilisées à l'époque à des fins militaires. Dans la deuxième partie, Hall interprète les résultats de ces essais. Les armes légères des débuts de l'ère moderne étaient, même dans les meilleures circonstances, extrêmement imprécises. Les balles perdaient la majeure partie de leur énergie cinétique dans les 30 à 50 premiers mètres de vol. Les pistolets, cependant, ont donné lors des essais de meilleurs résultats que prévu. Ces résultats confirment les vues de certains historiens, qui estiment que le pistolet a joué un rôle important dans la disparition de l'armement lourd du chevalier. Cet article vise à démontrer la pertinence de l'information tirée de l'histoire matérielle pour illustrer les thèses historiques générales.

Full Text:

HTML PDF