From Flag-Waving to Pragmatism: Images of Patriotism, Heroes and War in Canadian World War II Propaganda Posters

Bonita Bray

Abstract


During the Second World War, the Canadian government initiated an extensive propaganda campaign designed to bolster morale and con-vince Canadians of their responsibility to con-tribute their time, energy and money to the war effort. Posters quickly became an essential ele-ment in this program, taking the government's message in full colour "from sea to sea. "As cultural artifacts, these posters provide a unique entry point into Canadian society during this era, illustrating how attitudes towards patriotism, heroism and even the war itself shifted substantially between 1939 and 1945. Although the aim of these propaganda posters was to mobilize support for the war effort, the changing nature of their appeals provides graphic evidence that the country experienced three general but ill-defined stages as the war progressed, moving from an initial idealistic flag-waving to a realistic but weary determination to defeat the enemy, and finally, to an idealized vision of peace that promised new heights of consumption and satisfaction.

Résumé

Au cours de la Seconde Guerre mondiale, le gouvernement canadien a entrepris une intense campagne de propagande pour remonter le moral des Canadiens et les convaincre de leur obligation de consacrer temps, énergie et argent à l'effort de guerre. Les affiches sont vite devenues un élément essentiel du programme, proclamant « d'un océan à l'autre » les messages en couleurs du gouvernement. En tant qu'objets culturels, ces affiches offrent une fenêtre unique sur la société canadienne de cette époque et montrent comment les attitudes envers le patriotisme, l'héroïsme et la guerre elle-même ont changé considérablement entre 1939 et 1945. Bien que ces affiches de propagande aient eu pour objet de rallier des appuis pour l'effort de guerre, la nature changeante de leurs messages montre clairement que le pays a traversé trois grandes étapes, assez mal définies, au fur et à mesure que la guerre évoluait, passant de l'étape initiale du patriotisme idéaliste à celle du réalisme et de la détermination à vaincre l'ennemi malgré la lassitude générale et, finalement, à celle d'une vision idéalisée de la paix qui promettait de nouveaux sommets de consommation et de satisfaction.

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