Medalta's Art Department: A Strategy for Product Diversification

Anne Hayward

Abstract


The clay products industry in Medicine Hat, Alberta, developed in the late nineteenth cen-tury and was originally confined to the manu-facture of industrial wares. While many other ceramic products were widely used in Canada, they were almost exclusively imported. When a local source for suitable clay was discovered around 1913, several companies in Medicine Hat began to experiment with the manufacture of domestic and commercial products. This paper focuses on product diversification at Medalta Stoneware Ltd., founded in 1916 and reincorporated in 1924 as Medalta Potteries Ltd. Particular emphasis is given to the establishment of Medalta's art department in 1929. Medalta left an extensive record of its attempts to produce a wider range of ceramic wares. From the documents and artifacts that remain, a clear picture emerges of the problems that the company faced and the solutions it tried to implement. This picture in turn provides an important perspective on the complexities of the clay industry in Medicine Hat. The Glenbow Museum in Calgary houses Canada's foremost collection ofMedalta's wares. Research for this paper was based in part on an analysis of the collection. This research forms part of a larger project that includes a proposed exhibition on Medalta and the clay industry in Medicine Hat.

Résumé

À Medicine Hat (Alberta), l'industrie de l'argile a été mise sur pied à la fin du XIXe siècle et se limitait au début à la fabrication d'articles industriels. On utilisait couramment beaucoup d'autres articles en céramique au Canada, mais ils étaient presque tous importés. Lorsqu'on a découvert une source locale d'argile de bonne qualité, vers 1913, plusieurs entreprises de Medicine Hat ont commencé à fabriquer des articles ménagers et commerciaux. Cet article porte sur la diversification des produits à la société Medalta Stoneware Ltd., fondée en 1916 et reconstituée en 1924 sous le nom de Medalta Potteries Ltd. On y accorde une importance particulière à l'établissement du département d'art de Medalta, en 1929. L'entreprise a laissé un riche dossier sur ses tentatives en vue d'é-largir sa gamme de produits de céramique. Des documents et objets d'époque témoignent des problèmes auxquels l'entreprise a dû faire face et des solutions qu'elle a essayé d'adopter. En soi, ces informations montrent à quel point l'industrie de l'argile était complexe à Medicine Hat. La plus importante collection de produits Medalta au Canada se trouve au GlenbowMuseum de Calgary. La recherche dont rend compte cet article se fonde en partie sur la collection. Elle s'inscrit dans un projet plus vaste prévoyant une exposition sur Medalta et l'industrie de l'argile à Medicine Hat.

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