From Craft to Industry: Textile Production in the United States

Gail Fowler Mohanty

Abstract


As one of the great forces behind the rapid social, economic and technological changes of the nineteenth century, the textile industry has held a significant and often-analyzed place in American history. Aware of the broad-based impact of the mechanization of textile production, local historians and entre-preneurs recorded technological and organi-zational developments of textile industries. In particular, cotton textile manufacturing received comprehensive study in the areas of business, labour and economic history. Despite the focus on textile production, the depths of historical enquiry into pre-industrial and industrial production has by no means been plumbed. This brief review summarizes some recent research in the areas of pre-industrial textile manufacture, outwork production and technological innovation, while suggesting issues of supplementary interest. The essay is not offered as exhaustive evaluation of past and present scholarship but rather as an opportunity to highlight questions which might broaden the scope of enquiry to include flax, wool, silk and synthetic manufacture and to encompass the mechanization of fibre preparing as well as fabric-producing trades. It might also encourage renewed interest in a field of enquiry that has received a great deal of attention over time.

Résumé

Parce qu'elle a été l'une des grandes forces derrière les changements sociaux, écono-miques et technologiques au XIXe siècle, l'industrie textile a occupé une grande place dans l'histoire des États-Unis, qui a souvent été analysée. Conscients des vastes répercussions de la mécanisation de la production des textiles, les historiens et entrepreneurs locaux ont noté les développements technologiques et organisationnels des industries textiles. L'industrie du coton, surtout, a fait l'objet d'études détaillées en histoire des entreprises, en histoire du travail et en économie. Malgré toute l'attention qui a été accordée à la pro-duction des textiles, on a à peine effleuré les possibilités d'étude de la production pré-industrielle et industrielle. Cette brève revue résume quelques recherches récentes dans les domaines de la fabrication pré-industrielle des textiles, de la production à l'extérieur des fabriques et de l'innovation technique, et propose d'autres avenues de recherche intéressantes. Cet exposé ne se veut pas une évaluation exhaustive des savantes recherches anciennes et actuelles, mais plutôt une occasion de faire valoir des questions qui pourraient élargir la portée de l'enquête afin d'inclure la fabrication du lin, de la laine, de la soie et des textiles synthétiques, et de rendre compte de la mécanisation de la préparation des fibres et de la production des tissus. Peut-être que cette revue aidera à raviver l'intérêt pour un domaine de recherche qui a reçu beaucoup d'attention au cours des ans.

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