From Workshop To Factory: The Furnituremaker

W. John McIntyre

Abstract


This paper examines the working life of Ontario's nineteenth-century furniture workers. It begins with a consideration of the early craftsman who often held a variety of jobs in order to survive economically and who produced a wide variety of wooden items in addition to furniture. Training and apprenticeship often were arrangedinformally. Competition was keen, particularly by the 1830s when strong competition was felt from the United States and when Canadian manufacturers could order inexpensive parts from American factories. In Ontario, large-scale factory production began with Jacques and Hay's factories in Toronto and New Lowell in the 1850s. Further changes came at the turn of the century with the amalgamation of most major furniture factories in Ontario under the banner of Canada Furniture Manufacturers Limited. Traditional skills declined in the face of mass production and mechanization. Changes came gradually, however, and it would be a mistake to romanticize the life and work of the early craftsman.

Résumé

Cet article examine la vie professionnelle des travailleurs du meuble en Ontario, au XIXe siècle. Il étudie d'abord le cas des premiers artisans qui devaient, pour vivre, exercer souvent divers métiers et qui fabriquaient, outre les meubles, un large éventail d'objets en bois. La formation et l'apprentissage se faisaient souvent de façon informelle. La concurrence était forte, surtout à partir des années 1830, époque à laquelle les produits américains arrivèrent sur le marché et que les fabricants canadiens purent commander aux usines américaines des pièces bon marché. L'ouverture des usines Jacques et Hay à Toronto et à New Lowell, dans les années 1850, marqua le début de la production industrielle à grande échelle en Ontario. Un autre changement eut lieu à la fin du siècle dernier avec la fusion de la plupart des grandes usines de meuble ontariennes en une seule société, la Canada Furniture Manufacturers Limited. Les techniques traditionnelles cédèrent le pas à la production en série et à la mécanisation. Toutefois, les changements se firent graduellement et on aurait tort d'idéaliser la vie des premiers artisans.

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