From Little Machines to Big Themes: Thinking about Clocks, Watches and Time at the National Museum of American History

Carlene E. Stephens

Abstract


The collection of docks and watches at the Smithsonian Institution resides in the engineering section of the National Museum of American History. This collection, established to document the internal technical history of European clockwork and measuring instruments, is now called on to tell stories about the changing ways Americans have measured, used and thought about time. This paper looks at how and why approaches to collecting and interpreting these objects have shifted over the past one hundred years and outlines the exhibition challenges and research opportunities this shift poses.

Résumé

La collection de montres et d'horloges du Smithsonian loge dans la section technique du National Museum of American History. Établie pour rendre compte de l'histoire technique interne des mécanismes d'horlogerie et des instruments de mesure européens, cette collection est aujourd'hui mise à contribution pour raconter l'évolution des façons de mesurer, d'utiliser et de percevoir le temps des Américains. Cet article examine comment et pourquoi les méthodes de collecte et d'interprétation de ces objets se sont modifiées au cours des cent dernières années et montre les défis en matière de présentation d'expositions et les avenues de recherche qu'amène cette évolution.

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