The Historic Site as a Cultural Text: A Geography of Heritage in Calgary, Alberta

Patricia K. Wood

Abstract


Historic sites serve their communities with an authorship of public memory at least as influential as more formal, written history. Drawing a distinction between museums and historic sites, where there is an attempt not only to reveal and represent history, but also to recreate place, this paper argues that the interpretation of history at such sites is frustrated by their structure and their attempts to animate the past, resulting in an aesthetic of "heritage. " Focussing on two sites in Calgary, Heritage Park Historical Village and Fort Calgary Historic Park, I examine the ways in which history and heritage are constituted in this urban centre. Both sites operate within a cultural environment that values the concept of "heritage" over history. At these sites, history is told in a limited way, with an emphasis on practical uses in the present, particularly entertainment and profit. Moreover, in Calgary, the past is confined to particular spaces; such spatial fracturing of time serves to render the past irrelevant to the present-day economic and political development of the city.

Résumé

Pour une collectivité, un site historique constitue un ouvrage de mémoire publique ayant au moins autant d'influence que l'histoire écrite, plus officielle. Établissant une distinction entre les musées et les sites historiques, où l'on cherche non seulement à révéler et représenter l'histoire, mais aussi à recréer un lieu, l'article soutient que, sur ces sites, l'interprétation de l'histoire est contrecarrée par la structure et la tentative d'animer le passé, ce qui crée une esthétique du « patrimoine ». Se penchant sur deux sites historiques de Calgary, Heritage Park Historical Village et Fort Calgary Historic Park, l'auteur examine la façon dont l'histoire et le patrimoine se constituent dans un centre urbain. Les deux sites fonctionnent dans un environnement culturel qui favorise le « patrimoine » au détriment de l'histoire. Aux deux endroits, l'histoire tient une place limitée et l'accent est mis sur les considérations d'ordre pratique d'aujourd'hui, à savoir le divertissement et le profit. À Calgary, en outre, le passé est confiné à des espaces particuliers ; de telles fractures spatiales rendent le passé incohérent par rapport au développement économique et politique actuel de la ville.

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