Razors, Shaving and Gender Construction: An Inquiry into the Material Culture of Shaving

G. Bruce Retallack

Abstract


Physical appearance is an important aspect of an individual's sense of personal identity, particularly in the context of the modern consumer society. The purpose of this study is to explore the ways in which the processes and material components of one particular grooming practice, namely shaving, both reflect and reinforce traditional gender distinctions in modern North American culture. Drawing on a variety of theories and methodologies, this paper attempts to identify the symbolic categories embedded in razor design, and to suggest some of the ways in which these symbolic meanings are circulated. This preliminary exploration suggests that modern shaving practices are a ritualistic process embodying traditional cultural gender prescriptions, and that manufacturers and marketers of these products almost universally incorporate specific ranges of associative imagery in their designs.

Résumé

L'apparence physique est un aspect important de la perception qu'a une personne de son identité, en particulier dans le contexte de la société de consommation moderne. Cette étude a pour but d'examiner les façons dont les processus et les composantes matérielles d'une forme particulière de soins de beauté, le rasage, reflètent et renforcent à la fois les distinctions traditionnelles de sexe dans la culture nord-américaine moderne. S'inspirant de diverses théories et méthodes, cet article tente de déterminer les catégories symboliques qui entrent dans la conception des rasoirs et d'avancer des façons dont ces significations symboliques sont diffusées. Cet examen préliminaire suggère que les pratiques de rasage modernes sont un rituel exprimant des prescriptions culturelles traditionnelles en fonction du sexe et que les responsables de la fabrication et de la mise en marché de ces produits incorporent presque universellement un éventail d'images associatives dans leurs concepts.

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