Toward a Material History of Watercraft

John Summers

Abstract


This article explores the application of material culture theory and methodology to the study of historic small craft. Following a literature review of selected works of watercraft history and the fundamental characteristics of a material culture approach, two examples are given. Both are drawn from the late nineteenth century, a time when recreational boating began to be a major social and economic phenomenon in North America. The growth in popularity of the canoe as a vehicle of leisure instead of work took place within this context. Theoretical categories of workmanship are first applied to the development of Canadian canoe building techniques. Following this, two sailing canoes, designed and constructed some 30 years apart, are analysed in detail to show how they are differing responses to the same abstract design question of how to fit a canoe to sail. Finally, the meaning of recreational boats as objects of social consumption and production is considered.

Résumé

Cet article examine la théorie et la méthodolo-gie delà culture matérielle appliquées à l'étude de petites embarcations historiques. Après avoir fait un examen de documents choisis sur l'histoire des embarcations et les caractéristiques fondamentales d'une approche inspirée de la culture matérielle, l'auteur donne deux exemples, tous deux tirés de la fin du XIXe siècle, une époque à laquelle la navigation de plaisance est devenue un phénomène social et économique important en Amérique du Nord. La popularité croissante du canot comme objet de loisir plutôt que de travail s'inscrivait dans ce contexte. L'auteur explique d'abord les théories sous-jacentes des techniques de construction du canot canadien. Ensuite, il analyse en détail deux canots à voile, conçus et construits à quelque trente ans d'intervalle, pour montrer comment ils rejoignent par des chemins différents la notion de la voile fixée à un canot. Enfin, l'auteur étudie la signification des embarcations de plaisance en tantqu'objets de consommation et de production sociales.

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