Time for a Change? Technological Persistence in the British Watchmaking Industry

Alun C. Davies

Abstract


In this article the author identifies factors that led to the decline of the once-mighty British watch industry. From a dominant position in the late eighteenth century when English watchmakers supplied half of the world's demand, to a low point in the pre-World War I period, foreign producers at first challenged domestic British manufacturers in foreign markets, then virtually drove them out of their home market. The persistence of old technologies in the English watchmaking centres of London, Prescot, Birmingham and Coventry led to this terminal decline. Resistance to change was fuelled by economic, social and cultural factors. By failing both to adopt technological innovations developed in Switzerland and the United States and to adapt to changing market conditions, the sophisticated but outdated technology of Great Britain doomed itself to extinction.

Résumé

Dans cet article, l'auteur identifie les facteurs qui ont mené au déclin de l'industrie horlogère, autrefois puissante, en Grande-Bretagne. D'une position dominante à la fin du XVIIIe siècle, alors que les horlogers anglais satisfaisaient à la moitié de la demande mondiale, l'industrie britannique est tombée à un modeste niveau dans la période qui a précédé la Première Guerre mondiale. Les producteurs étrangers ont d'abord concurrencé les fabricants britanniques dans les marchés étrangers puis les ont pratiquement chassés de leur propre marché. C'est la persistance de vieilles technologies dans les centres d'horlogerie anglais de Londres, Prescot, Birmingham et Coventry qui a mené à ce déclin fatal. La résistance au changement s'est alimentée à des facteurs économiques, sociaux et culturels. En négligeant d'adopter les innovations techniques mises au point en Suisse et aux États-Unis, et de s'adapter aux conditions changeantes du marché, la technologie raffinée mais périmée de Grande-Bretagne s'est condamnée elle-même à disparaître.

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