Thomas Edison, The Battle of the Systems and the Persistence of Direct Current

Andre Millard

Abstract


When Thomas A. Edison invented the electric lightbulb and developed the related array of equipment that comprised his direct current electrical system, he provoked a decline in the stock values of urban gas utilities. The lightbulb became a symbol of technological innovation. Soon, however, Edison's system of generating and distributing electricity was challenged by a still newer technology, alternating current. The A.C. system had distinct safety disadvantages, but could be efficient in transmitting over long distances by means of relatively inexpensive wires. There followed a "battle of the systems" during the 1890s as the superiority of the two forms of electrical energy was argued in scientific circles and in the marketplace. By the early twentieth century each had proven its suitability, the one for generation and trans-mission, the other for distribution and as a power source for motors. By World War I, the optimal situation was a combination of the two systems through which the consumer benefitted from the inherent advantages of each technology.

Résumé

Lorsque Thomas A. Edison a inventé l'ampoule électrique et mis au point l'équipement connexe qui composait son système électrique à courant continu, il a provoqué un déclin des valeurs des stocks dans les usines à gaz des villes. L'ampoule est devenue un symbole de l'innovation technique. Bientôt, cependant, le système de production et de distribution de l'électricité d'Edison a été remis en question par une technologie encore plus nouvelle, le courant alternatif. Le système du C.A. présentait des désavantages marqués sur le plan de la sécurité mais se révélait plus efficace pour transmettre le courant sur de longues distances, au moyen de fils relativement peu coûteux. Au cours des années 1890 eut lieu une « bataille des systèmes » alors que, dans les cercles scientifiques et sur le marché, on discutait de la supériorité de chacune des deux formes d'énergie électrique. Au début du XXe siècle, chacune avait prouvé son adaptabilité, l'une dans la production et la transmission, l'autre dans la distribution et en tant que source d'énergie pour les moteurs. Lors de la Première Guerre mondiale, la situation optimale présentait une combinaison des deux systèmes qui permettait au consommateur de bénéficier des avantages inhérents à chaque technologie.

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