Silk Purses from Sows' Ears: The Study of Material Evidence in Museums

J. Lynne Teather

Abstract


Museums are a worthy, if untapped, source of material evidence suitable for academic study. Like any other evidential source, museum material collections require conscious study of the methodological problems of their use. In this article, the author discusses the place of museum evidence in the spectrum of types of evidence. Then, an attempt is made to suggest a model for the study of the museum collections, their history, their formation and museum life alterations, in order to test the collections' suitability to research questions or to assist in the reformulation of research questions suitable to museum evidence. In particular, methods of material science investigation are discussed for future interdisciplinary work for museums.


Résumé

Les musées sont une source précieuse, bien que non exploitée, d'objets-témoins convenant à une étude savante. Comme n'importe quelle autre source de cette nature, les collections matérielles des musées appellent un examen raisonné des problèmes méthodologiques que pose leur utilisation. Dans cet article, l'auteur examine la place qu'occupent les pièces de musées dans la gamme générale des objets-témoins. Il propose ensuite un modèle pour l'étude des collections de musées, de leur histoire, de leur formation et des changements qu'elles ont subis, afin de déterminer dans quelle mesure elles peuvent être utilisées pour chercher réponse à certaines questions ou faciliter la reformulation des questions que le chercheur doit se poser face aux pièces de musées. L'auteur analyse en particulier les méthodes d'étude de la culture matérielle qui pourraient être utilisées dans de futurs travaux interdisciplinaires pour les musées.

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