The Transformation of the Traditional Newfoundland Cemetery: Institutionalizing the Secular Dead

Gerald L. Pocius

Abstract


The siting of the earliest cemeteries in Newfoundland communities was influenced by a number of local traditions: that the dead be buried on a hill, overlook the ocean, and be located in the midst of the community itself. With the arrival of clergy in the nineteenth century, and influenced by the cemetery reform movement in major urban centres, the location of the place of burial in the outport community changed. New cemeteries were created, either outside the immediate vicinity of the recently constructed church, or beyond the bounds of the living spaces of the community. As well, some denominations designated these spaces as sacred by consecrating them, thereby initiating strict rules as to who could be buried there. Instead of bringing the place of burial under complete church control, however, these requirements fostered a new set of esoteric local traditions. While spatially the dead had been removed from the community and placed under religious institutional control, local residents still managed to regard the cemetery in ways that maintained a personal link ivith the dead.

Résumé

Le choix de l'emplacement des premiers cimetières créés à Terre-Neuve obéissait à différentes traditions locales, notamment: que le mort soit inhumé sur une colline surplombant la mer et située au sein du village. Avec l'arrivée du clergé au XIXe siècle et sous l'influence des mouve-ments de réforme des cimetières dans les grands centres urbains, les villages de pêcheurs modifièrent l'emplacement des lieux d'inhumation. De nouveaux cimetières furent créés, à l'écart de l'église neuve ou en marge des lieux habités. Par ailleurs, certaines confessions consacrèrent les lieux d'inhumation, imposant des règles strictes quant à leur usage. Mais, plutôt que de placer les cimetières sous la domination totale de l'Eglise, ces interdits donnèrent naissance à de nouvelles traditions locales ésotériques. Quoique d'un point de vue spatial, les morts aient été mis à l'écart de la communauté et soient passés sous l'autorité institutionnelle de l'Église, les habitants réussirent à considérer le cimetière de façon à conserver des liens personnels avec leurs morts.

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