Economic Choices and Popular Toys in the Nineteenth Century

Janet Holmes

Abstract


The commercial toy industries of England, Germany and the United States supplied much of the Canadian market in the late nineteenth century. By 1871 the value of imported toys had grown to $27,000, representing a volume of about 300,000 items for 3.5 million Canadians. In variety and price toys ranged from simple wooden and composition animals and American cast iron toys for a penny to the most expensive rocking horse for fifteen dollars. Most toys were marketed to a growing Canadian middle class, but the small, simple toys were likely cheap enough to be bought by city factory wage earners and small farm owners who worked in a self-sufficient barter economy with little surplus cash. Popular toys, available in homemade and commercial versions, reflected a child's view of the adult world and were likely the first toys owned by a child; these are identified as wooden rocking horses, horses on wheels, dolls, sledges, children's furniture, and rag dolls made from scraps of material.

Résumé

Les fabriques de jouets d'Angleterre, d'Allemagne et des États-Unis approvisionnaient une bonne part du marché canadien à la fin du XIXe siècle. En 1871, la valeur des importations de jouets s'élevait à 27 000$, soit un volume d'environ 300 000 objets pour trois millions et demi de Canadiens. On trouvait de tout, à tous les prix, la gamme allant des animaux en bois ou en matériel synthétique et des jouets américains en fonte pour un sou, au cheval à bascule le plus coûteux à 15$. La plupart des jouets étaient vendus aux membres de la classe moyenne grandissante du Canada, mais de petits jouets simples étaient vraisemblablement assez bon marché pour être achetés, en milieu urbain, par les salariés des usines et, en milieu rural, par les petits propriétaires terriens qui pratiquaient une économie d'échanges et qui possédaient un peu d'argent liquide. Les jouets les plus populaires étaient fabriqués à la maison ou achetés en magasin; ils reflétaient le monde des adultes vu par un enfant. Ils constituaient probablement les premiers jouets offerts à l'enfant. Il s'agissait de chevaux à bascule en bois, chevaux sur roulettes, poupées, traîneaux, meubles d'enfant et poupées en chiffons.

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