Volume 33, Number 1 (2006)
Series

Geology and Wine 11. Terroir of the Western Snake River Plain, Idaho, USA

Virginia S. Gillerman
Idaho Geological Survey, Boise State University, Boise, ID 83725-1535
David Wilkins
Department of Geosciences, Boise State University, Boise, ID 83725-1535
Krista Shellie
USDA-ARS Horticultural Crops Research Laboratory, Parma, ID 83660
Ron Bitner
Bitner Vineyards, Caldwell, ID 83607
Published March 1, 2006
How to Cite
Gillerman, V. S., Wilkins, D., Shellie, K., & Bitner, R. (2006). Geology and Wine 11. Terroir of the Western Snake River Plain, Idaho, USA. Geoscience Canada, 33(1). Retrieved from https://journals.lib.unb.ca/index.php/GC/article/view/2678

Abstract

This article explores the unique combination of factors that shape the terroir of Idaho's principal wine grape-growing district. Most Idaho wine grape vineyards are located in the Western Snake River Plain (WSRP) rift basin (~43°N, ~117°W) on soils derived from lake, river, volcanic and wind-blown sediments. The underlying Tertiary and Quaternary rocks record the geologic history of ancient Lake Idaho, its interaction with basaltic volcanism, and subsequent Pleistocene fluvial processes and catastrophic floods. The arid to semi-arid, mid-latitude steppe climate of the WSRP provides fewer growing degree days than American Viticultural Areas (AVAs) in Walla Walla, Washington and Napa Valley, California, but still allows cultivation of Vitis vinifera grapes. Other differences include lower precipitation, higher solar radiation during the growing season, and greater threat of cold injury. Wine grapes grown in the WSRP require irrigation, and irrigation is used to manage canopy size and manipulate vine physiology. Wine grape acreage in Idaho has increased dramatically since 1993 and is estimated, in 2003, at about 500 ha with the white wine cultivars Riesling, Chardonnay, and Gewürztraminer comprising about 60% of production, and Cabernet Sauvignon, Merlot and Syrah as principal red wine cultivars. RÉSUMÉ Le présent article porte sur la combinaison particulière de facteurs qui définit le terroir du principal district viticole de l'État d'Idaho. La plupart des vignobles de l'Idaho sont situés dans le bassin de fossé tectonique (~43°N, ~117°O) de la Western Snake River Plain (WSRP), sur des sols formés de sédiments lacustres, fluviatiles, volcaniques et éoliens. Les couches tertiaires et quaternaires sousjacentes témoignent des événements constitutifs de l'histoire géologique de l'ancien lac Idaho, de phénomènes interactifs dont il a été le théâtre, soit un volcanisme basaltique, ainsi que des processus fluviatiles et des inondations catastrophiques pléistocènes. Bien que le climat aride à semi-aride de steppe en altitude moyenne de la WSRP comporte moins de degrés-jours de croissance que les zone les zones viticoles étasuniennes (AVA) de Walla Walla de l'État de Washhington et de la vallée de Napa de l'État de Californie, il permet tout de même la culture des raisins de Vitis vinifera. De plus, cette région reçoit moins de précipitations, plus d'ensoleillement durant la saison de croissance, et elle est davantage exposée aux meurtrissures du froid. Les vignes de raisins de cuve cultivés dans la WSRP doivent être irriguées, l'irrigation permettant d'agir sur l'ampleur du feuillage et sur la physiologie du vin. La superficie de culture du raisin de cuve en Idaho s'est considérablement accrue depuis 1993 pour atteindre 500 ha environ en 2003, les cultivars à vin blanc de Riesling, Chardonnay, et Gewürztraminer constituant 60 % de la production, et ceux du Cabernet Sauvignon, du Merlot et du Syrah constituant les principaux cultivars à vin rouge.